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Se filtran detalles de las próximas misiones lunares de la NASA

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Se filtran detalles de las próximas misiones lunares de la NASA

La NASA desarrolla tres misiones que en los próximos cuatro años pueden ser vitales para las posibilidades de establecer una presencia humana en la luna.

Redacción | Primer Informe

Desde hace varios años, la NASA ha discutido públicamente la fase inicial de su programa Artemis Moon. Estas primeras tres misiones, que se llevarán a cabo durante los próximos cuatro o cinco años, son pasos hacia el establecimiento de una presencia humana en la Luna.

La misión Artemis I debería lanzarse a finales de este año, probando el cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA e impulsando la nave espacial Orión a la órbita lunar. La segunda misión, Artemis II, será más o menos una repetición, solo que con cuatro humanos a bordo de Orion. Luego viene la gran prueba, Artemis III, que enviará a dos humanos a la Luna y de regreso a mediados de esta década.

Sin embargo, más allá de estas misiones, la NASA ha sido imprecisa sobre el momento de las futuras misiones de Artemisa a la Luna, incluso cuando algunos miembros del Congreso han presionado para obtener más detalles. Ahora, podemos saber por qué. El portal Ars Technica obtuvo documentos de planificación internos de la agencia espacial que muestran un cronograma y manifiesto de la misión Artemis desde ahora hasta el año fiscal 2034.

En la actualidad, la NASA tiene su plan de referencia para Artemis, pero la NASA también ha desarrollado al menos dos opciones de programación «en la guía», que los planificadores de la agencia creen que se pueden lograr con los presupuestos anticipados, según muestran los documentos. Estos cronogramas revisados ​​indican que los planificadores de la NASA no creen que el plan de referencia se pueda lograr a tiempo o dentro del presupuesto.

Uno de los cronogramas internos, denominado «cadencia», prioriza el lanzamiento regular. El otro, etiquetado como «contenido», prioriza el lanzamiento solo cuando las cargas útiles más significativas están listas. Combinados, revelan que la NASA está luchando por incluir un ambicioso plan de exploración en un presupuesto finito. El resultado es un programa lunar lento que, en gran parte, no cumple con los objetivos de la Política Espacial Nacional de EEUU.

En respuesta a las preguntas sobre los cronogramas internos, la portavoz de la NASA, Kathryn Hambleton, dijo: «La NASA está avanzando con sus planes de referencia para las misiones de Artemis más allá de Artemis III. La agencia evalúa de forma rutinaria las arquitecturas alternativas como una parte prudente de la planificación programática».

Aunque la NASA puede decir que se apega al plan de «línea de base» para Artemisa, esta línea de tiempo teórica es casi con seguridad inalcanzable. La agencia ya está considerando trasladar la misión Artemis III más allá de 2025 debido a una serie de factores, incluida la falta de trajes espaciales listos para la Luna. Además, la preparación de horarios revisados ​​sugiere fuertemente que la NASA está lista para retrasos inevitables.

Estos son algunos de los problemas clave planteados por los horarios revisados, que se reproducen arriba de los documentos originales de la NASA para proteger nuestras fuentes.

  • Hay enormes brechas entre las misiones. Para cerrar una brecha de tres años, la NASA está considerando la creación de una misión «Artemis III.5» que requeriría que la agencia adquiera una cuarta etapa superior interina y retrase el desarrollo de otros programas clave.
  • La lenta progresión en las misiones pospone el desarrollo de un «campamento base» en la Luna durante años, y el primer emplazamiento de un hábitat en la superficie lunar no llegará hasta 2034.
  • La NASA pasará los próximos 10 años enfocada en ensamblar una pequeña estación espacial en la órbita lunar, en lugar de desarrollar capacidades en la superficie de la Luna.

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Cadencia vs Contenido

Los cronogramas muestran a la NASA sopesando si priorizar una cadencia regular de misiones o cargas útiles más significativas. En particular, la NASA está considerando agregar una misión «Artemis III.5» en el plazo de 2027 para evitar una brecha de tres años que de otro modo ocurriría. Esta misión requeriría un cuarto lanzamiento de la versión original del cohete Space Launch System, que utiliza la etapa de propulsión criogénica provisional construida por United Launch Alliance.

Es probable que esta misión cueste alrededor de US$5 mil millones y envíe cuatro astronautas al pequeño Lunar Gateway, dos de los cuales bajarán a la superficie de la Luna. Y habría otros costos. Para respaldar la misión Artemis III.5 y distribuir uniformemente las brechas de vuelo, los documentos dicen que la NASA necesitaría retrasar varios proyectos de Artemis, que incluyen: Gateway Logistics, vehículos lunares presurizados y no presurizados, un hábitat de superficie y Booster Obsolescence and Life. Programa de extensión para actualizar los propulsores laterales del cohete SLS.

¿Por qué hay largos intervalos entre misiones? Un problema es simplemente la financiación. Con el Programa Artemis, la NASA está tratando de incluir mucho hardware nuevo y grande en un presupuesto limitado. El Congreso no se ha mostrado demasiado entusiasmado con la financiación de todos estos nuevos programas. A la agencia también le puede preocupar que, después de lanzar los elementos centrales de la estación orbital Lunar Gateway, los módulos adicionales no estarán listos para su lanzamiento hasta finales de la década de 2020.

La NASA también reconoce que los retrasos son posibles con la versión mejorada del cohete Space Launch System, conocido como Block 1B. Este cohete tiene una segunda etapa más potente, la «Etapa superior de exploración», que puede transportar módulos Gateway a la Luna junto con la tripulación a bordo de Orion. Sin embargo, la nueva etapa superior está lejos de estar lista, y la semana pasada el Inspector General de la NASA dijo que la enorme torre de lanzamiento móvil utilizada para soportarlo llegaría con años de retraso y considerablemente por encima del presupuesto. Según el cronograma de «cadencia» propuesto por los planificadores de la NASA, esta versión del bloque 1B del cohete SLS no necesita estar lista hasta 2029.

La semana pasada, durante una conferencia de prensa, el alto funcionario de la NASA responsable de estos cronogramas, Jim Free, administrador asociado para el desarrollo de sistemas de exploración, dijo que la agencia está trabajando en «múltiples manifiestos» debido a los presupuestos y otros factores. Dijo que, como parte del proceso presupuestario de la NASA para el año fiscal 2024, está tratando de elaborar un plan único para la exploración a través de al menos la misión Artemis VI.

Free también reiteró que el objetivo de la NASA es alcanzar una cadencia de lanzamientos anuales, lo cual es importante porque hace que la NASA haga más cosas en y cerca de la Luna, más rápidamente. También ayuda con los costos, ya que hay grandes costos fijos con el Sistema de lanzamiento espacial y la nave espacial Orion, ya sea que los vehículos vuelen o no durante un año determinado. «Absolutamente, nuestro objetivo es llegar a esa cadencia anual», dijo Free.

Anteriormente, la NASA indicó que intentaría alcanzar una cadencia anual con la misión Artemis IV en 2027. Según los cronogramas revisados, dicha cadencia anual no llegará antes de 2030, al menos.

¿Campamento base?

Como parte de la formulación del Programa Artemis, la Casa Blanca de Trump actualizó la «Política espacial nacional de los Estados Unidos de América» ​​en 2020. La Administración Biden ha seguido en gran medida estos principios, incluida la adopción del Programa Artemis.

Entre los objetivos descritos en este documento estaba extender la actividad económica humana en el espacio «estableciendo una presencia humana permanente en la Luna y, en cooperación con la industria privada y socios internacionales, desarrollar infraestructura y servicios que permitirán la exploración impulsada por la ciencia, recursos espaciales utilización y misiones humanas a Marte».

Ese mismo año, la NASA describió sus planes para la «Sostenibilidad de la superficie lunar» en un informe al Consejo Nacional del Espacio. La intención de todo esto era clara: la NASA tenía la intención de establecer una presencia sostenida en la Luna y sus alrededores, demostrando tecnologías clave que eventualmente respaldarían las misiones humanas a Marte. Los elementos clave incluían un vehículo de terreno lunar, una «plataforma de movilidad habitable» que permitiría a las tripulaciones realizar viajes a través de la Luna que durarían hasta 45 días y un hábitat de superficie para hasta cuatro miembros de la tripulación. Esto se conoció como el «campamento base de Artemisa».

Sin embargo, los cronogramas internos de la NASA retrasan cualquier desarrollo real de dicho campamento base hasta la década de 2030. Incluso si la NASA logra enviar un vehículo de terreno lunar antes de esa fecha, funcionalmente sería un poco diferente del rover eléctrico no presurizado utilizado durante el programa Apollo Moon hace cinco décadas. En otras palabras, Artemisa se sentiría similar a Apolo, en lugar de algo nuevo.

Clive Neal, un geólogo de Notre Dame y destacado científico que impulsa un programa de exploración lunar, dijo que la línea de tiempo interna de la NASA está tan extendida que en realidad no tiene sentido. El plan también ignora la política espacial estadounidense de centrarse en desarrollar una presencia permanente en la Luna.

«No lo entiendo, realmente no lo entiendo», dijo. «¿Nadie en la NASA ha leído la política espacial? Es realmente bastante extraño. No hay nada sostenible en el enfoque que están tomando».

Foco en el Lunar Gateway

Los cronogramas internos revelan que la NASA pasará la totalidad de la próxima década, si no más, ya que los cronogramas inevitablemente fallan, construyendo el Lunar Gateway.

Los elementos centrales del Gateway, incluidos sus sistemas de potencia y propulsión, así como un pequeño módulo de hábitat, se lanzarán actualmente en el Falcon Heavy de SpaceX a fines de 2024. (Estos elementos tendrán una vida útil mínima de 15 años, dice la NASA .) Luego, el Módulo de Habitación Internacional (I-HAB) y los módulos del Sistema Europeo que Proporciona Reabastecimiento de Combustible, Infraestructura y Telecomunicaciones (ESPRIT), ambos proporcionados por la Agencia Espacial Europea, así como una esclusa de aire llegarían más tarde en la década de 2020 o principios de 2030 en las misiones de Artemisa.

Tal esfuerzo, de acuerdo con los cronogramas revisados ​​de la NASA, requerirá la mayor parte o la totalidad de la capacidad del cohete SLS durante ese período de tiempo, y podría impedir que la agencia desarrolle un mayor enfoque en las actividades de la superficie lunar.

Esto también es preocupante para algunos científicos como Neal, que todavía no están seguros de cuál es el propósito de Lunar Gateway. La estación comenzó hace casi una década y se creó principalmente debido a las deficiencias de propulsión del módulo de servicio de la nave espacial Orion. En resumen, combinado con el cohete Space Launch System, Orion no tiene suficiente capacidad de propulsión para volar hasta una órbita lunar baja y luego regresar a la Tierra. Entonces, la NASA ideó el concepto de un Lunar Gateway en una órbita elíptica más alta. Pragmáticamente, esta fue una venta fácil. La NASA ya había construido la Estación Espacial Internacional en órbita terrestre baja, por lo que sabía cómo pasar a Gateway.

La NASA ha incluido el Gateway en sus planes Artemis, que vinieron después. Las misiones de Artemis actualmente requieren que los humanos se lancen a Gateway en la nave espacial Orion y se acoplen allí. Desde Gateway, abordarán un módulo de aterrizaje y descenderán a la superficie de la Luna.

El problema con esta solución es que, en abril pasado, la NASA seleccionó Starship de SpaceX para que sirviera como módulo de aterrizaje lunar. Starship ya es más grande que el Gateway propuesto y replica muchas de sus capacidades de potencia y propulsión. Entonces, si ya tiene Starship como parte de su arquitectura lunar, y si la NASA está realmente interesada en actividades en la superficie lunar, ¿por qué gastar una década y decenas de miles de millones de dólares en la construcción de Gateway?

«Lo siento, pero es una pérdida de dinero», dijo Neal. «No estamos cumpliendo con la política espacial al construir una estación espacial orbital alrededor de la Luna. Necesitamos estar en la Luna para eso».

Otros no están de acuerdo. La NASA dice que Gateway es una parte esencial para hacer que el Programa Artemis sea «sostenible» y para desarrollar tecnologías necesarias para viajar al espacio profundo más allá de la Luna a Marte.

Sin embargo, los cronogramas internos de la NASA arrojan agua fría sobre la idea de que Lunar Gateway es sostenible junto con actividades de superficie extendidas y un campamento base. Dada la casi certeza de que habrá más retrasos, el Programa Artemis probablemente esté al menos a 15 años de tener un hábitat semipermanente en la superficie de la Luna. Eso es lo suficientemente largo como para ser «nunca» en términos de vuelos espaciales, y empujaría la exploración de Marte a los años 2040 o 2050.

Probablemente algo tendrá que ceder si la NASA quiere llegar a alguna parte con Artemis.

Este artículo fue publicado por ARS Technica, con el título ‘We got a leaked look at NASA’s future Moon missions—and likely delays‘.

 

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