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Cómo una célula secreta consiguió que Hamás liberara a 50 rehenes

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Cómo una célula secreta consiguió que Hamás liberara a 50 rehenes

El acuerdo anunciado el martes por ambas partes prevé que Hamás libere a 50 rehenes, incluidos tres estadounidenses, y acuerde una pausa de cuatro a cinco días en los combates con Israel.

Redacción | POLITICO

El primer ministro israelí, Benjamín Netanyahu, agarró del brazo al principal funcionario de la Casa Blanca para Medio Oriente cuando salían de una polémica reunión en Israel el 14 de noviembre. Las conversaciones para asegurar la liberación de 240 rehenes retenidos por militantes de Hamás estaban estancadas y las tensiones eran altas.

Brett McGurk se dio vuelta y encontró al líder israelí mirándolo directamente. «Necesitamos este acuerdo», dijo Netanyahu.

Una semana después, el líder israelí consiguió lo que quería.

Tanto el gobierno israelí como Hamás anunciaron el martes por la noche que habían llegado a un acuerdo largamente esperado: Hamás liberaría a 50 mujeres y niños sacados de Israel el 7 de octubre.

Entre ellos estarán tres estadounidenses, incluida una niña de tres años, Abigail, cuyos padres los militantes mataron durante el ataque del mes pasado. Israel liberará a unos 150 prisioneros palestinos, mujeres y adolescentes, mientras los combates en la guerra de seis semanas se detienen durante cuatro o cinco días. La liberación de cada 10 rehenes adicionales a los 50 iniciales llevaría a una pausa de un día adicional en los combates, dijo la oficina de Netanyahu el martes por la noche.

El acuerdo de varias páginas, que entrará en vigor 24 horas después del anuncio, detalla los aspectos técnicos de un pacto traicionero que tardó cinco agotadoras semanas en completarse, a pesar de que había un acuerdo sobre la mesa antes de que Israel lanzara su operación militar contra Hamás. El acuerdo todavía equivale a una cosa: el mayor avance diplomático del conflicto, uno que los funcionarios de la administración Biden esperan que conduzca a un aumento de la ayuda humanitaria para los palestinos que sufren en Gaza y espacio para traer más rehenes a casa.

“Estamos decididos a sacarlos a todos. Ésa ha sido una de las principales exigencias de este acuerdo”, dijo un alto funcionario de la administración a los periodistas el martes por la noche antes del anuncio.

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Detalles secretos de un acuerdo

El trabajo no está hecho. Alrededor de 200 rehenes (hombres, soldados de las Fuerzas de Defensa de Israel, ciudadanos con doble nacionalidad y extranjeros) permanecerán atrás, aunque Estados Unidos e Israel mantienen la esperanza de que algunos de ellos sigan inmediatamente a la ola inicial. Las negociaciones para su liberación continúan y los funcionarios estadounidenses señalan que Hamás, que está bajo una inmensa presión militar, podría aprovechar la pausa en los combates para liberar a más personas.

La guerra continuará cuando terminen las transferencias de rehenes. “Estamos en guerra y continuaremos la guerra”, dijo Netanyahu horas antes del anuncio. «Continuaremos hasta lograr todos nuestros objetivos». Esos objetivos, reiteró la oficina del primer ministro el martes, son “continuar la guerra para devolver a todos los rehenes a casa, completar la eliminación de Hamás y garantizar que no habrá ninguna nueva amenaza al Estado de Israel desde Gaza”.

Aún así, la diplomacia que comenzó poco después del peor ataque terrorista en la historia de Israel, en el que murieron 1.200 personas, ha dado lugar a la primera señal de una luz en una época oscura. La intención de la administración Biden es utilizar la primera desescalada real por parte de Israel y Hamás como trampolín para llevar a más rehenes a casa.

Un alto funcionario de la administración dijo a los periodistas en una sesión informativa cómo el acuerdo con los rehenes cruzó la línea de meta. Un segundo alto funcionario de la administración proporcionó detalles adicionales de las negociaciones a POLITICO. A ambos se les concedió el anonimato para revelar momentos diplomáticos delicados e intensos.

Qatar, el aliado cercano de Estados Unidos con influencia sobre Hamás, se acercó a la Casa Blanca poco después del 7 de octubre con información sobre los rehenes que acababan de tomar los militantes. Israel y el mundo aún se estaban recuperando del día más mortífero para los judíos desde el Holocausto, y la captura de casi 250 personas no hizo más que aumentar el trauma. Su regreso sanaría parcialmente la herida abierta.

Qatar sugirió que se formara una pequeña célula entre Estados Unidos e Israel para trabajar en el tema de los rehenes. El asesor de seguridad nacional, Jake Sullivan, recurrió a dos de sus principales lugartenientes, McGurk y Josh Geltzer, asistente adjunto del presidente en el Consejo de Seguridad Nacional. Juntos, trabajaron con sus contactos y teléfonos para coordinar la mejor manera de llegar a un acuerdo con Hamás.

Lo que está en juego quedó claro durante una llamada de Zoom del 13 de octubre entre el presidente Joe Biden y las familias de estadounidenses desaparecidos y rehenes. La conversación duró más de lo permitido por el cronograma, ya que Biden dejó que todos en la línea contaran historias sobre sus seres queridos y expresaran sus temores. «Fue una de las cosas más desgarradoras que he experimentado en esa oficina», dijo el primer alto funcionario de la administración.

Primeros logros

La cuestión de los rehenes se convirtió en un componente central de las múltiples llamadas telefónicas y reuniones cara a cara de Biden con Netanyahu, además de presionar a Israel para que permitiera que la ayuda humanitaria llegara a los necesitados y garantizara que las operaciones militares para erradicar a Hamás en Gaza dieran prioridad a la seguridad civil.

Esos esfuerzos obtuvieron su primera victoria el 23 de octubre. Hamás despidió a dos ciudadanas estadounidenses, Natalie y Judith Raanan, madre e hija. Esto demostró la idea de que el trabajo de la célula podría eventualmente asegurar la liberación de aún más rehenes.

Un día después, Hamás envió un mensaje a través de sus canales a la célula: varias mujeres y niños cautivos podrían abandonar Gaza. El problema, sin embargo, era que su salida segura sólo podría garantizarse si Israel no lanzaba su invasión terrestre del enclave.

«Los oficiales estadounidenses hicieron a los israelíes preguntas difíciles sobre si la ofensiva terrestre debería retrasarse o no para darle una oportunidad al acuerdo», dijo el segundo alto funcionario de la administración. “Los israelíes determinaron que los términos no eran lo suficientemente firmes como para retrasar la invasión terrestre. Todavía no había pruebas de que ningún rehén del lado de Hamás estuviera vivo”. Ni Estados Unidos ni Israel estuvieron de acuerdo en que se debería llegar a un acuerdo sin una garantía de que los militantes dejarían ir a la gente.

Las tropas israelíes invadieron Gaza a finales de octubre. Pero, dijo el funcionario, «el plan de invasión fue adaptado para ser escalonado y diseñado para respaldar una pausa si se llegaba a un acuerdo».

Una oleada de diplomacia se desarrolló a puerta cerrada. Los contornos de un acuerdo se estaban concretando. Hamás proporcionó información sobre 50 de sus rehenes, indicando a Biden que era posible sacarlos. El presidente de Estados Unidos expresó sus puntos de vista a Netanyahu en una llamada telefónica el 14 de noviembre, y el líder israelí estuvo de acuerdo.

Ese mismo día, más tarde, Netanyahu persiguió a McGurk y le dijo lo importante que era para Israel llegar a un acuerdo. Si bien el pueblo israelí estaba detrás de la guerra, todavía culpaba a Netanyahu por no haber logrado proteger a la nación de Hamás y por no haber logrado traer a los rehenes israelíes a casa. Un acuerdo no era sólo lo moral. Era una necesidad política.

Las complicaciones persistieron. Israel cortó las comunicaciones dentro de Gaza durante sus operaciones militares, lo que dificulta la transmisión de información hacia y desde Hamás. Los militantes también amenazaron con poner fin a las negociaciones por completo después de que las FDI ingresaron al hospital de al-Shifa en el norte de Gaza, que funcionarios israelíes y estadounidenses afirman que Hamas utiliza como centro de comando para atacar a Israel. Las conversaciones sólo se reanudaron una vez que Israel, a través del canal celular, informó a Hamás de que las FDI mantendrían el hospital en funcionamiento.

Biden sintió que se estaba acabando el tiempo para hacer que algo sucediera. El 17 de noviembre, llamó al Emir de Qatar y le señaló que McGurk estaría en su país al día siguiente. Podrían repasar el texto final del acuerdo de formación. Justo antes de que llegara el principal asesor de Oriente Medio, Qatar recibió algunos comentarios sobre el acuerdo propuesto por parte de Hamás. Ambos hombres llamaron al director de la CIA, Bill Burns, que había estado realizando su propia diplomacia regional y era el principal conducto con el Mossad, la agencia de inteligencia de Israel.

El acuerdo, dijo el segundo funcionario de la administración, estaba “estructurado para mujeres y niños en la primera fase, pero con expectativas de futuras liberaciones y el objetivo de llevar a todos los rehenes a casa con sus familias”.

A la mañana siguiente, McGurk estaba en El Cairo reuniéndose con Abbas Kamel, el jefe de inteligencia de Egipto. Mientras hablaban, un asistente egipcio entró con un mensaje: los líderes de Hamás en Gaza aceptaron casi todo lo que se había elaborado en Doha la noche anterior.

McGurk voló de regreso a Israel el 19 de noviembre para hablar con el gabinete de guerra y transmitirle el acuerdo en cuestión y la reacción de Hamás al mismo. Esa noche, altos funcionarios israelíes hicieron saber a Estados Unidos que habían aceptado el pacto con sólo algunos cambios menores.

Qatar envió esa versión a Hamás. «Es la oferta final», enfatizó el líder de Qatar a sus homólogos de Hamás, según los dos funcionarios estadounidenses.

Hubo algunos pequeños intercambios durante las siguientes 48 horas, pero quedó claro que todas las partes aceptarían el acuerdo. El 21 de noviembre, Hamás dio luz verde. Lo único que faltaba era que el gabinete de Israel en pleno aprobara el acuerdo, algo que todos en la célula esperaban que ocurriera.

La noticia de su aprobación llegó más tarde, el 21 de noviembre, en Washington. Se terminó. Fue un “proceso insoportable de cinco semanas”, dijo el primer alto funcionario de la administración.

Incluso después de todo el trabajo para llegar a un acuerdo sobre los rehenes, los involucrados en el proceso todavía piensan en el costo humano. El funcionario, pensando en Abigail, dijo: “No puedo ni imaginar el estado de una niña de tres años en esta situación”.

 

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